L’aube – III.8 – Les Voiles écarlates

Petites nouvelles russes - Les voiles écarlates - Grine - Hin Menners et Grey

Алые паруса – Les voiles écarlates

Рассвет (III.8) L’aube

Они [Грей и Летика] подошли к дому; то был действительно трактир Меннерса. В раскрытом окне, на столе, виднелась бутылка; возле неё чья-то грязная рука доила полуседой ус.

Хотя час был ранний, в общей зале трактирчика расположились три человека. У окна сидел угольщик, обладатель пьяных усов, уже замеченных нами; между буфетом и внутренней дверью зала, за яичницей и пивом, помещались два рыбака. Меннерс, длинный молодой парень, с веснушчатым, скучным лицом и тем особенным выражением хитрой бойкости в подслеповатых глазах, какое присуще торгашам вообще, перетирал за стойкой посуду. На грязном полу лежал солнечный переплёт окна.

Едва Грэй вступил в полосу дымного света, как Меннерс, почтительно кланяясь, вышел из-за своего прикрытия. Он сразу угадал в Грэе настоящего капитана — разряд гостей, редко им виденных. Грэй спросил рома. Накрыв стол пожелтевшей в суете людской скатертью, Меннерс принёс бутылку, лизнув предварительно языком кончик отклеившейся этикетки. Затем он вернулся за стойку, поглядывая внимательно то на Грэя, то на тарелку, с которой отдирал ногтем что-то присохшее.

В то время как Летика, взяв стакан обеими руками, скромно шептался с ним, посматривая в окно, Грэй подозвал Меннерса. Хин самодовольно уселся на кончик стула, польщённый этим обращением и польщённый именно потому, что оно выразилось простым киванием Грэева пальца.

— Вы, разумеется, знаете здесь всех жителей, — спокойно заговорил Грэй. — Меня интересует имя молодой девушки в косынке, в платье с розовыми цветочками, тёмно-русой и невысокой, в возрасте от семнадцати до двадцати лет. Я встретил её неподалёку отсюда. Как её имя?

Он сказал это с твёрдой простотой силы, не позволяющей увильнуть от данного тона. Хин Меннерс внутренне завертелся и даже ухмыльнулся слегка, но внешне подчинился характеру обращения. Впрочем, прежде чем ответить, он помолчал — единственно из бесплодного желания догадаться, в чем дело.

— Гм! — сказал он, поднимая глаза в потолок. — Это, должно быть, «Корабельная Ассоль», больше быть некому. Она полоумная.
— В самом деле? — равнодушно сказал Грэй, отпивая крупный глоток. — Как же это случилось?
— Когда так, извольте послушать.

En s’approchant, Grey et Létika trouvèrent effectivement la taverne, c’était celle des Menners. Derrière la fenêtre ouverte une bouteille était posée sur une table. A côté d’elle, une main sale tortillait les poils d’une moustache grisonnante.

Bien qu’il fût encore tôt, il y avait trois personnes dans la salle. Près de la fenêtre était assis un charbonnier - celui-là même qui tortillait sa moustache, déjà bien imbibée d’alcool. Deux pêcheurs étaient installés à une autre table, on leur avait servi une omelette et de la bière.

Le tavernier, Hin Menners, un long jeune homme au visage terne et parsemé de taches de rousseur avait dans ses yeux myopes cette expression particulière de désinvolture rusée inhérente aux êtres mercantiles. Il essuyait des plats derrière le comptoir. Par les croisillons de la fenêtre, le soleil venait s’échouer sur un sol crasseux.

Dès que Grey apparut dans la bande de lumière enfumée, Menners, sortant de son antre, s'inclina respectueusement. Il devina aussitôt qu’il avait devant lui un véritable capitaine - une catégorie de client qu’il avait rarement la chance d’accueillir dans son établissement.

Grey demanda qu’on lui serve du rhum. Après avoir recouvert la table d'une nappe de service jaunie par l’usage, Menners apporta une bouteille, léchant de sa langue le bout de l'étiquette qui se décollait. Puis il retourna derrière son comptoir, jetant un coup d'œil tantôt sur Grey, tantôt sur l'assiette qu’il grattait de son ongle pour la débarrasser d’une saleté qui y avait séché.

Tandis que Létika, un verre entre les mains, regardait dehors en se parlant à lui-même, Grey appela Menners. Hin s'assit avec suffisance sur un coin de chaise, flatté d’avoir été appelé à la table d’un capitaine et flatté précisément parce que Grey l’avait mandé par un simple geste du doigt.

''Vous connaissez, j’en suis sûr, tous les habitants du coin, dit calmement Grey. Je m'intéresse à une jeune fille qui porte un foulard et une robe à fleurs roses, aux cheveux châtain foncé et petite de taille. Elle doit avoir dix-sept ans, vingt ans tout au plus. Je l'ai rencontrée non loin d'ici. Quel est son nom ?''

Grey dit cela avec une telle simplicité et une telle fermeté que Hin Menners ne pouvait qu’obéir et lui répondre. Le tavernier esquissa un léger sourire narquois et se tut un court instant : en son for intérieur il brûlait de connaître le fin mot de l’histoire.

''– Hum ! dit-il en regardant le plafond, ça doit être ‘Solène Du Voilier’, ici je ne vois personne d'autre. Elle est à moitié folle. – Comment ça ‘à moitié folle’ ? demanda Grey d’un air indifférent en avalant une grande gorgée de rhum. C’est-à-dire ? – Eh bien, puisque cela vous intéresse, je vais vous raconter…''